Muestras de Marte: el largo camino de regreso a la Tierra

Muestras de Marte: el largo camino de regreso a la Tierra

Es el lugar de un antiguo lecho de lago y delta fluvial que existió hace entre 3 y 4 mil millones de años, cuando Marte era más cálido, húmedo y habitable para la vida potencial.

El complicado recorrido a la misión de retorno de la muestra de Mars implica la NASA colaborando con la Agencia Espacial Europea y los socios internacionales. Teniendo en cuenta la dificultad de este viaje multitudinario de retorno de las muestras, no caerán en la Tierra hasta el 2031, lo antes.

«La perseverancia es el primer paso en la primera misión de ida y vuelta a otro planeta de nuestro sistema solar», dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA en la sede de la NASA, en Washington , durante una conferencia de prensa. «Los científicos han querido que una muestra de Marte estudiara durante generaciones. Ahora, estamos en un punto para empezar a intentar esta asombrosa hazaña.»

Remontar en el tiempo

A diferencia de la Tierra, Marte no tiene una «superficie joven» porque no es activo al igual que nuestro planeta es con tectónica de placas móviles, erupciones volcánicas y otras cosas que tienden a borrar la historia sentada en la superficie de la tierra. Así, cuando la Perseverancia se desplaza a través del cráter Jezero, podrá observar y probar el pasado bien conservado de Marte.

Los científicos estiman que el agua llenó el cráter de impacto para formar un lago hace unos 3.800 millones de años, justo cuando comenzaba la vida en la Tierra, según Briony Horgan, miembro del equipo de ciencias Perseverancia y profesor asociado de ciencias planetarias de la Universidad Purdue. El lago era la mitad del tamaño del lago Ontario (que tiene una anchura de 53 millas y tiene una profundidad media de 283 pies) y casi tan profundo.

El delta fluvial, que se parece al delta del río Misisipi, una vez alimentado el lago y significa que el lago persistió durante mucho tiempo. Al otro lado de la cama del lago, se puede ver un canal fluvial por donde se alejaba el agua del cráter.

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El delta puede ser la zona más intrigante para explorar la perseverancia para que conserva el fondo del lago: el barro, materiales orgánicos, signos de vida antigua y posiblemente incluso fósiles de microbios se podrían conservar el fondo del delta, dijo Horgan.

A partir de imágenes proporcionadas por Mars Reconnaissance Orbiter, que se lanzó en 2005, Los científicos ya saben que hay minerales interesantes alrededor del borde del cráter llamados carbonatos. En la Tierra, los carbonatos preservan los fósiles de la vida antigua. Estos carbonatos marcan lo que los científicos creen que fue una antigua línea de costa del lago. Cuando el agua precipitaba aquí, podría haber ayudado a fosilizarse la vida o moléculas orgánicas que la significan en forma de carbonatos.

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Primero, Perseverancia explorará delta del río, seguido del borde del cráter y, eventualmente, «saldrá del cráter y explorará las maravillas de la primera historia de Marte», según Benjamin Weiss, un profesor de ciencias planetarias del Massachusetts Institute of Massachusetts. Tecnología y uno de los científicos mostrados devueltos para la perseverancia. Weiss está en un equipo que determinará dónde y cuándo se deben recoger muestras, y espera analizarlas una vez vuelvan a la Tierra.

Las primeras muestras marcianas

La perseverancia tiene un sofisticado sistema para recoger muestras, almacenarlas en cache y arrastrarlas a la superficie marciana. Y para ello, se tuvo que limpiar minuciosamente su hardware a la Tierra para evitar cualquier posible contaminación del sitio marciano con microbios de la Tierra o proporcionar un falso positivo para una vida potencial en Marte.

«Es el sistema más limpio que hemos lanzado nunca», dijo Matt Wallace, director adjunto de proyectos de Perseverance el Laboratorio de Propulsión a Jet de la NASA en Pasadena, California. «La comunidad científica busca firmas de trazas hace miles de millones de años. No queremos confundir esta búsqueda».

Si bien la perseverancia tiene la capacidad de llenar 43 tubos de muestra a lo largo de sus dos años de exploración del cráter de 28 millas de ancho y los alrededores, sólo habrá espacio durante 31 de los tubos para volver a la Tierra.

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Así, el equipo de ciencias, que incluye cientos de personas, deberá trabajar juntos cuando y donde recoger muestras. La diferencia en la cantidad de muestras que el rover puede recopilar respecto a las que devolverán proporciona a los científicos un poco de cámara si deciden abandonar una muestra para una mejor.

Pero una vez cumplimentados, los tubos no se pueden vaciar.

«La clave de esta misión será identificar muestras tan convincentes que no nos podemos permitir el lujo de dejarlas, por lo que es imprescindible que las misiones tengan que hacerlas», dijo Weiss. «Las seleccionamos para la humanidad, así que debemos asegurarnos que sean las más emocionantes.»

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Los científicos buscarán patrones o texturas en rocas que actúan como registros de vida, similares a algunas de las rocas más antiguas conocidas en la Tierra en el Oeste de Australia hace 03:48 mil millones de años.

El equipo de ciencias de la perseverancia visitó y estudiar estas rocas para prepararse para la misión. Por ejemplo, los microbios existentes en el fondo de un cuerpo de agua forman una película que crea una capa diferente entre el agua y el barro.

Con el paso del tiempo, estas forman rocas en capas llamadas estromatolitos.

«El mejor lugar para buscar vida es un lugar donde cree que la vida podría haber existido», dijo Ken Farley, científico del proyecto para la Perseverancia en el Instituto Tecnológico de California. «La superficie actual de Marte es demasiado fría y demasiado seca para cualquier vida que sabemos que existía. Hace miles de millones de años era mucho más cálido con agua a la superficie Las rocas depositadas en ese momento estaban en entornos habitables y las registran «.

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Weiss ha trabajado en la investigación utilizando las muestras recogidas durante los últimos años del programa Apollo. Algunos han permanecido sellados durante 50 años hasta que se desarrollaron nuevas tecnologías e instrumentos para ayudarles a comprender mejor.

Weiss quiere adoptar el mismo enfoque respecto a las muestras de Marte.

«No podemos quedar atrapados seleccionando muestras sólo en función de lo que puedan medir los instrumentos actuales», dijo Weiss. «No podemos concebir cuáles son los instrumentos tales como 100 años a partir de ahora. Pero si mostramos lugares que pueden ser habitables, eso los mantendrá interesantes durante los próximos años.»

Volviendo las muestras a la Tierra

Recogida de muestras en Marte la superficie es sólo el primer paso.

«Es un concepto realmente complejo para recuperarlos», dijo Glaze. «Se requieren varios pasos y varios lanzamientos.»

Aunque la línea de tiempo parece que se extendió, en comparación con el ritmo normal de las misiones que se lanzaron a Marte durante los desplazamientos de siete meses cuando está alineado con la Tierra en el mismo lado del sol, estos lanzamientos están orientados establecer órbitas adecuadas, horarios de llegada y salidas de Marte. en función del calendario necesario e incluso de las estaciones del año.

El 2026, la NASA y la ESA lanzarán el volador y cohete Mars Ascent Vehículo que transportará el Sample Fetch Rover. La perseverancia será testigo y compartirá imágenes del desembarco de esta nave espacial en Marte cuando se produzca en 2028, una primera.

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El propietario liberará el rover fetch en la superficie marciana. Este pequeño rover, similar a los anteriores rotadores de la NASA, recopilará las muestras y las llevará de nuevo al destinatario. Es posible que Perseverancia también pueda entregar las muestras.

Durante el transcurso del proceso de recuperación, será necesario que funcione rápidamente ocho meses durante la primavera y el verano marcianos antes de que el polvo de invierno oscureciera la atmósfera. Este ligero «bugian dune marciano» estará diseñado para la velocidad para alcanzar sus objetivos, dijo David Parker, director de exploración humana y robótica de la Agencia Espacial Europea.

Esta ilustración muestra un concepto de lo que podría parecer un rover que obtenía muestras de roca y tierra a Marte para volver a la Tierra.

Las muestras serán transferidas al vehículo de subida y estallará desde la superficie de Marte, otra de las que será testigo de Perseverancia.

El vehículo de subida se reunirá con una nave espacial ESA que orbita Marte y disparará un contenedor de tamaño de fútbol con las muestras. La órbita ESA capturará el contenedor durante este paso entre naves espaciales y vuelve hacia la Tierra.

Esta ilustración muestra un concepto de cómo se podría lanzar el vehículo de montaje de la NASA, que lleva muestras, desde la superficie de Marte.

Cerca de la Tierra, una carga útil de la NASA en la órbita pondrá el contenedor de las muestras en un vehículo de entrada que se puede desplegar desde la órbita y aterrizar las muestras a la Tierra el 2031.

Las muestras desembarcarán en Utah y se transportarán a una instalación habitualmente asociada a la manipulación de riesgos biológicos.

Esta ilustración muestra un concepto para un vehículo de ascenso a Marte (a la izquierda) que libera un contenedor muestral (a la derecha) alto sobre la superficie marciana.

Entonces, científicos de todo el mundo podrán estudiar y analizar las propiedades químicas y físicas de estas muestras de roca y tierra para Marte, buscando signos de la vida pasada.

«Esta es la manifestación de muchos sueños y aspiraciones de los científicos», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. «Las muestras de Marte tienen el potencial de cambiar profundamente nuestra comprensión de la vida».

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